Juste après la Grande Récession, il était un difficile de dire qui avait le plus souffert : Les millennials ou la génération X. Ceux d’entre nous qui avaient la vingtaine et le début de la trentaine étaient confrontés à la perspective désastreuse de commencer leur carrière dans la pire économie de mémoire d’homme. À l’époque, les diplômés avaient un peu l’impression de sauter d’un plongeon pour se rendre compte que quelqu’un avait vidé l’eau de la piscine. Mais au moins, la plupart d’entre nous n’avaient pas été pris dans la bulle immobilière. La génération X, en revanche, venait de voir la valeur de leur maison se faire ramasser et devait s’occuper de ses enfants, ce qui rendait la perspective du chômage encore plus terrifiante.

Une décennie plus tard, il semble que les Millennials se trouvent dans un trou financier beaucoup plus profond. Dans une nouvelle étude ce mois-ci, des économistes de la Banque de la Réserve fédérale de Saint-Louis ont examiné si les Américains sont aujourd’hui plus riches ou plus pauvres que ne l’étaient les générations précédentes à leur âge. Il s’avère que les ménages les plus âgés (ceux qui sont dirigés par une personne née avant 1960) sont un peu mieux lotis que ceux de leur âge dans le passé, tandis que les ménages plus jeunes (ceux qui sont dirigés par une personne née après 1960) sont généralement moins bien lotis. Et les bébés des années 1980 sont dans la plus mauvaise situation de toutes : En 2019, la valeur nette médiane des personnes nées autour des années Reagan était inférieure de 34 % à ce que les tendances passées laissaient présager pour leur groupe d’âge. Ceux nés dans les années 1970, les GenXer, n’étaient qu’à 18 %.

Pourquoi les jeunes familles sont-elles si loin derrière la courbe ?

Selon le rapport de la Fed, le problème n’est pas ce qu’ils gagnent, ni leurs habitudes d’épargne (les chercheurs constatent que, contrairement à la croyance populaire, les Américains nés dans les années 80 ont en fait mis de l’argent de côté à des taux plus élevés que les Boomers ou la génération X à leur âge). Le problème se résume plutôt à « des maisons et des dettes ». Les Américains nés dans les années 1960 et 1970 étaient endettés jusqu’au cou lorsque la crise du logement a frappé, et leur valeur nette a chuté en raison du prix des logements. Mais maintenant que la valeur des maisons s’est redressée, leurs finances se sont assainies. « Les familles dont la tête est née dans les années 80 sont différentes », indique le rapport. Chargées de dettes d’études, de prêts automobiles et de soldes de cartes de crédit, moins de la moitié d’entre elles possèdent une maison et relativement peu détiennent des actifs comme des actions, ce qui signifie qu’elles n’ont pas pu profiter de la hausse des prix des actifs de ces dernières années et qu’il est possible qu’elles ne puissent jamais se constituer un patrimoine assez rapidement pour égaler les générations précédentes.

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